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Alors que le port parallèle est désormais enterré dans la tombe de l’obsolescence, il peut sembler étrange que l’humble et lent port série existe toujours. Mais il s’avère que, petit à petit, cet humble port de communication est devenu essentiel.

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Qu’est-ce qu’un port série ?

Sans vouloir nous perdre dans des considérations sémantiques, le « S » de USB signifie « Serial » (série), donc techniquement, un port USB est un port série. Toutefois, nous nous référons ici spécifiquement aux ports à 25 ou 9 broches qui équipent les PC depuis plusieurs décennies. Les ports série modernes ont tendance à être la version à 9 broches, et la forme et la taille du port sont très similaires à celles du port VGA (presque obsolète).

Quel que soit le nombre de broches d’un port série, il transmet toujours les données en série, un bit à la fois. D’où le nom de « port série ». Les différentes broches d’un port série peuvent avoir différentes fonctions, telles que l’envoi de signaux de commande ou le contrôle des données provenant de l’appareil connecté.

Les ports série sont lents, la vitesse standard la plus élevée étant de 115,2 Kbps. À cette vitesse, il vous faudrait presque une journée pour transférer 1 Go de données ! C’est dans des circonstances idéales, et les choses peuvent être beaucoup, beaucoup plus lentes que cela.

Pourquoi nous les utilisons encore

Si nous avons l’USB et que les ports série sont si lents et si encombrants, pourquoi diable certains ordinateurs en sont-ils encore équipés ? Il y a plusieurs raisons à cela, mais les plus importantes sont les suivantes :

De nombreux équipements industriels et scientifiques sont encore en service et utilisent des ports série pour s'interfacer.
C'est simple, fiable, bien compris et beaucoup moins cher à mettre en œuvre que d'autres types de ports plus modernes.
Les amateurs peuvent l'utiliser pour programmer des microcontrôleurs, par exemple.

Les ports série peuvent être plus faciles à corriger et la plupart des applications pour lesquelles ils sont utilisés n’ont pas besoin du débit binaire standard maximum offert par le port.

Nous parlons ici de simples signaux de commande binaires ou de caractères de texte brut. Étant donné que les vitesses plus élevées des interfaces plus complexes seraient perdues pour ces cas d’utilisation, la fiabilité et la simplicité des ports série deviennent une caractéristique beaucoup plus précieuse.

Cartes mères avec ports série

Bien que les ports série soient encore très utilisés de nos jours, les utilisateurs d’ordinateurs grand public n’en ont que rarement, voire jamais, l’utilité. Il se peut donc que vous ayez du mal à trouver des cartes mères modernes qui intègrent un port série à 9 broches dans les ports E/S (entrées/sorties) situés à l’arrière de la carte mère.

Toutefois, cela ne signifie pas que la carte mère ne dispose pas d’une interface série ! Tout comme vous avez probablement des  » en-têtes  » sur la carte pour connecter les ports USB et audio de votre boîtier PC à la carte mère, il y a de fortes chances qu’il y ait un en-tête de port série sur votre carte mère. Vous devrez consulter le manuel de la carte mère pour vous assurer que c’est bien le cas, mais si c’est le cas, vous pouvez simplement acheter une plaque d’en-tête bon marché avec un port série et l’installer. Cela devrait coûter moins de dix dollars !

Adaptateurs USB à port série

Si vous utilisez un ordinateur portable, que vous n’avez pas de carte mère avec les bons connecteurs ou que vous ne voulez pas vous encombrer de l’intérieur de votre ordinateur, une autre bonne solution consiste à utiliser un adaptateur USB-série. Comme son nom l’indique, cet adaptateur convertit les signaux USB en signaux de port série RS 232C.
Cela vous permettra de vous connecter à n’importe quel périphérique qui utilise un port série et de vous interfacer avec des appareils qui acceptent les signaux du port série, en utilisant le bon logiciel bien sûr !